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飛騨の猿神

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どこまでお話しましたか。
そうそう、異界の長者に騙された僧が、神の生け贄として捧げられるところまでで――。

僧がじっと息を潜めておりますト。
やがて、一の社の扉がギイっと音を立てて開きました。
途端にゾッと身の毛がよだちます。
続いて、ニの社、三の社と、順繰りに扉が開いていく。

ふと見ると、傍らから人間ほどの背丈の猿が現れました。
社に向かってキッキッと声を立てています。

ト、中から御簾を上げて鷹揚に姿を現した者がある。
銀の歯をした一段と大きな猿が、いかめしそうにこちらを見ております。

次々と猿が現れて、ズラッと居並びました。
猿の群れとはいえ、その様は実に壮観で。

初めの猿が大猿の前に進み出ます。
大猿の言葉を謹んで受けると、いよいよ生け贄のもとへ近づいてまいります。
僧は息を呑みました。
おのれは今、猿の餌食になろうとしている。

さばき役の猿が、箸と刀を手に取ります。
僧に向かって刀を振りあげる。
ト、その時――。

僧は両脚の間に挟んでいた刀をさっと握り、突然飛び上がるや、大猿に躍りかかった。

「神とかいうのはお前かッ」

慌てた大猿は倒れこんだ。
刀を突きつけられて、思わず両手を合わせ命乞いをする。
その姿を見て、下っ端の猿たちは慌てて逃げ出します。
僧は葛の蔓を引きちぎって大猿を縛り付ける。
腹には刀が突きつけられている。

「猿の分際で不埒なやつめ。命が惜しいか。ならば他の猿も呼んでこい。ニの社、三の社の猿、それから俺をさばこうとしたやつもだ」

まるで鬼神に睨まれたように、一の社の大猿が弱々しく鳴き声を上げました。
それに応じて、二の社、三の社の猿もおずおずと姿を現します。
三匹の大猿が降参したのだから、さばき役のこわっぱも逃げるわけにはいきません。

僧は四匹の猿を縛り上げると、おのれが煮られるはずだった竈の火を、社に放ちました。

神の社が燃え盛るのを見て、麓の村の人々は震え上がっている。
そこへ、四柱の神を縛り上げて、生け贄が帰ってきたものだから驚いた。

ただでさえ、裸身に長髪を垂らして、手には刀を握っている。
かてて加えて美男子ですから、人々が畏怖したのも無理はない。
その豪傑が、各戸の門を乱暴に叩いて回ります。
村人はもちろん、郡司も舅も慌てて飛び出してくる。

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「大変なことになった。神をも凌ぐお方を生け贄にしてしまったとは」
「我々もみな殺されてしまうのではないか」

郡司も舅も怯えております。
村人たちはなおさら震えている。
僧は人々の前に四匹の猿を引きずり出すと、これみよがしに激しく鞭で打ち据えます。

「畜生を神と称して人を生贄にするとは、あまりに卑しき振る舞い。私がいる限り、二度とこのような真似は許さぬ」

僧は大猿の耳を引きちぎらんとばかりに、ねじりあげる。
大猿は怯えきって、痛みに耐えている。

「今度ばかりは命を助けてやる。だが、二度と現れてみろ。一族もろとも皆殺しにしてくれるぞ」

四匹の猿は足を引き摺りながら山へ帰って行きました。
以来、二度と姿を見せなかったとか。

さて、僧がこのまま日の本へ立ち戻れば、豪傑の異界探訪譚で終わったわけですが。
そうはいかないのが、この話の恐ろしいところで。

神をも凌ぐと畏れられた修行僧は、そのまま異界に留まります。
畏れられるまま神の座に君臨し、異界の人々を従えて暮らしました。

増長慢とはまさにこのことで。
娑婆へ戻れば破戒僧だが、この地では国造りの大御神。

たまにこちら側に忍んできては、牛馬を連れて帰ったとか。
それが牛耕馬耕の始まりと、彼の国の神話に伝えられているという。

そんなよくあるはなし――。
もとい、余苦在話でございます。

(「今昔物語集」巻二十六第八『飛騨の國の猿神、生贄を止むる語』ヨリ)

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