大歳の火

この怪異譚を友達とシェア

こんな話がございます。

ある山深い村に若い夫婦がおりまして。
夫の母親と三人で、同じ屋根の下に暮らしておりました。

ある冬のこと。
大歳(おおどし)、つまり大晦日の晩のことでございます。
外はしんしんと雪が降っている。
三人はこの年最後の食事を終えて、囲炉裏にあたっておりました。

嫁は何だかそわそわとする。
自分でもよく分かりませんが、今日に限って心が落ち着きません。

ちらりと姑の方を見る。
いつにもまして、険しい表情で囲炉裏の火を見つめておりました。

囲炉裏の火越しに見えたその姿が。
炎に包まれたようにゆらゆらと揺れている。
嫁はふっと魅入られたような心持ちになった。

「これからは、お前が火種を守らなければならねえ」

姑が炎を見つめたまま、嫁に言いました。
嫁はどきっとして、夫の方に思わず目をやる。
夫は、安心させようと、深く頷いてくれました。

ト、二人の視線を遮るように、姑が冷たく言い放った。

「囲炉裏の火を消さずに守るのは、女の仕事だ。これまでは、お前なんかにゃ務まらねえと思って、わしがやってきたが、いつまでも甘やかして、ただ飯食わせておくわけにもいかねえからな」

姑は一切、嫁の顔を見ようとしない。
そのまま、すっと立ち上がると、奥の寝間へと消えていった。

その様子が、嫁にはまた、何故か嘘らしく見えました。
何か、水面に映る影でも見たかのような――。

ともかくも、火種を守れと言い渡されまして。
嫁は心底から不安に陥った。

この家に嫁に来た当初から、姑は厳しく当たる人でございました。
いつもいかめしい表情で応対し、ちょっとしたことで腹を立てる。
何も問題がない時でも、昔のことを持ちだして、嫌味を言う。

自分を認めてくれない、任せてくれない。
嫁にはこれが最も堪えました。

これまで何度、里に帰ろうとしたことか分かりません。
しかし、そのたびに夫が優しく諭してくれて、これまでやってきたのでございます。

そんな姑が、大歳の晩になって、突然、火種を守れト言いだした。

明日は元日という大事なときに、急に試すようなことを言われまして。
嫁は崖の上に一人で立たされたような気分になった。
先程からの胸騒ぎは、きっとこのせいだったのかもしれません。

「なに、コツさえ掴めばわけはねえ。一晩中見張ってなければならねえようなものでもねえからな。そう青くなるな」

ト、夫は冗談めかしながら、励ましてくれましたが。
妻は、もし万が一のことがあった時に。
姑がどう反応するかと思うト、気が気でない。

やがて、促されて、夫と二人で寝間へ入りましたが。
目をつぶるト、どうしても火種がシュンと消える光景がまぶたに浮かぶ。

スポンサーリンク

夫が寝入ったのを確かめるト、妻はこっそり床を抜け出しまして。
そっと囲炉裏端に行ってみた。

暗闇の中、炭にフーっと息を吹きかけてみますト。
真っ赤な火がボーッと闇の中に膨らみました。

いつまでも吹いていたい気持ちではありましたが。
あまり吹きすぎると火種が尽きてしまう。
人が夜には寝るのト同じで、火種も夜には寝かせてやらないトいけません。

そこへ――。

コトコト、コトコト、コトコト――。

表の戸が風に吹かれて、コトコトと音を立てる。
雪に冷やされた夜風が、スーッと戸の隙間から入り込んできた。

――風に消されてしまっては大変だ。

そう考えたのも無理はありません。

――そうだ、火種を分けて取っておこう。

この家では、竈の火は囲炉裏から火種を持ってきて移すのでございますが。
嫁は、風で囲炉裏の火種が吹き消されてしまわないうちに、竈にも移しておこうと考えた。

土間に粗朶(そだ)が積んである。
嫁はそっと降りていって、手頃な枝を一本手にしますト。
再び上がって、囲炉裏の前に戻り、這いつくばる。
火種に当てて、燃え移るのを待ちました。

やがて思い通りに、枝に火が着きまして。
その火を大事に土間の竈へ運んでいこうとする。

ト、あまりに火に気を取られすぎておりましたためか。
ドンと、障子に頭からぶつかってしまいました。

その瞬間、破れ障子に火が燃え移りまして。
外は雪とはいえ、紙は紙でございますから。
あっという間に、火がドンドン燃え広がる。

ぱちぱちト跳ねるような音がいや増しになるにつれ。
嫁の心は千々に乱れまして。

早く消さなければ家が燃えてしまう――。
トいう焦りが当然、先立ちはしましたが。

このまま放っておけば、姑は焼け死んでくれるのではないか――。
そんな鬼女のような考えが頭をかすめもした。

しかし、夫を巻き込むわけには行きませんので。
やはり、慌てて桶に水を汲みまして。
障子に燃え移った火に、懸命に水を掛けましたが。

なんとか、火を消し終えた時に、ふと恐ろしい予感がいたしまして。
囲炉裏端に慌てて駆け寄ってみますト。
あろうことか、火種もすでに水をかぶって。
無情にも消えておりました。

――チョット、一息つきまして。

スポンサーリンク

この怪異譚を友達とシェア

新着情報のフォローはこちらから