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苺の六郎、雪の十二郎

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どこまでお話しましたか。
そうそう、継母にいじめられたお雪が、苺摘みに雪野原へ追い出されるところまでで――。

「これこれ。どうした。風邪をひくぞい」

それからどれほどの時が経ったのやら。
気がついて頭をもたげて見てみますト。
背後から老人がひとりこちらを覗き込んでいる。

身の丈はやっと四尺八寸(144cm)ほど。
髪も髭も白くて長い、奇妙な老人でございます。

「手も足も霜に焼けて真っ赤じゃぞ。なにか訳があるのじゃろう」

思わず情にほだされまして。
実はかくかくしかじか――ト。
すがる気持ちでこれまでのあらましを訴えた。

「なんじゃ、そんなことか。それなら、わしに着いてきなさい」

老人は訳もなさそうにそう言いますト。
答えも待たずにスタスタと雪道を歩いていきました。

お雪は来し方を振り返る。
どうせこのまま帰るわけにはいきません。
ままよ、ト立ち上がり、老人の後をついていった。

老人はお雪を振り返りもしない。
まるで通い慣れた道かの如く。
未踏の雪原を横切っていく。

白い空には何やら怪しげな黒い鳥が。
二人の跡を追うように飛んでいる。

お雪は心細くなりまして。
何度、帰ろうと思ったことか知れません。
それでも、今さら帰る道も分かりませんので。
仕方なく後をついていきますト。

やがて目の前に現れましたのは。
見たこともない大きなお堂のような建物で。

「ここはどこです」

不安になって尋ねますト。

「わしの家じゃ。入りなさい」

ト、老人は答えて中へ入った。




「おおい、帰ったぞい」

呼びかける老人のその声に。

「おお」

ト、響いた勇ましい声にお雪は驚いた。

見るト、お堂の高い天井の梁という梁に。
ズラリと並んだ若衆たちの姿がある。
その数、ざっと十余人。

ある者は腰を掛け、ある者は立ち上がり。
また、ある者は器用に梁の上を歩き回っている。

「一郎」
「おお」

ト、勢いよく手を挙げましたのは。
凛々しいひとりの若者で。

「二郎」
「おお」

すっくト立ち上がりましたのは。
やや柔和な顔つきの若者で。

それから、三郎、四郎、五郎、六郎――ト。
一人ひとり呼ばれるたびに返事をする。

穏やかな顔、笑みに満ちた顔、晴れやかな顔、爽やかな顔――。
実に様々な顔が揃っている。

合わせて十二人の若い男が、老人の呼びかけに答えましたが。
これがみな全て、老人の息子なのだト申します。

最後の幾人かは実に険しい表情を浮かべておりまして。
殊に十二郎の凶悪な目つきに、お雪は思わず肩をすくめました。

――チョット、一息つきまして。

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